NÉANDERTAL

Note de lecture de Philippe Le Vigouroux - SPS n°326 - octobre / décembre 2018

NÉANDERTAL

Marylène Patou-Mathis et Pascal Depaepe (dir.)

Gallimard, Muséum national d’histoire naturelle, 2018, 192 pages, 25 €

NÉANDERTALCet ouvrage est publié à l’occasion d’une exposition organisée par le Muséum national d’histoire naturelle et visible au Musée de l’Homme à Paris jusqu’au 7 janvier 2019.

L’ouvrage fait le point, à travers les textes d’une vingtaine d’auteurs spécialistes, sur les connaissances acquises sur les Néandertaliens, ces chasseurs-cueilleurs nomades qui appartiennent à une lignée cousine de celle des Homo sapiens. La lignée de Néandertal a vécu de – 610 000 ans à – 30 000 ans dans une aire étendue de l’Europe occidentale à l’Asie centrale et de l’Angleterre au Proche-Orient. L’ouvrage, comme l’exposition, explore ses caractéristiques anatomiques, comportementales ou culturelles, et les causes qui ont pu être évoquées pour expliquer sa disparition. Les auteurs examinent onze hypothèses qui ont été émises à ce sujet. Certaines peuvent avoir une pertinence locale (par exemple : épidémie, compétition territoriale avec l’H. sapiens), non valable pour toutes les populations de Néandertaliens sur leur zone d’extension. Deux hypothèses semblent actuellement appuyées par des données, une chute démographique associée à une faible diversité génétique et une « dilution génétique » avec H. sapiens. Néandertal a entretenu des relations avec les autres groupes Homo qu’il côtoyait : des échanges génétiques avec H. sapiens sont démontrés depuis quelques années1. L’ouvrage aborde aussi l’image de Néandertal à travers ses représentations journalistiques, littéraires ou artistiques de la fin du XIXe siècle.

1 Par ailleurs, au cours de l’été 2018, dans un article publié dans la revue Nature, l’équipe de Svante Pääbo a montré qu’une fille est née, il y a 50 000 ans, d’un croisement entre une femelle néandertalienne et un mâle denisovien issu d’une espèce distincte d’H. neanderthalensiset d’H. sapiensprésente dans les monts de l’Altaï.

Mis en ligne le 28 février 2019
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