Les indispensables astronomiques et astrophysiques pour tous

Alexandre Moatti. Odile Jacob, 2009, 223 pages, 21 €

Note de lecture de Jean Günther - SPS n° 288, octobre 2009

L’auteur nous présente les notions de base sous une forme très complète et pédagogique, se limitant à ce qui est bien établi (par exemple la validité du modèle du « big bang ») et évitant de trop s’engager dans les controverses récentes, en particulier en cosmologie.

Quelques documents historiques rarement reproduits permettent de réfléchir à la construction de cette science au fil des siècles. L’auteur n’hésite pas à expliciter en encadrés certains calculs, par exemple sur la théorie de l’arc-en-ciel, les points de Lagrange, le calcul des forces de marée ; les notions nécessaires ne dépassent pas ce qui est acquis dans un bac S.

Quelques petites erreurs ou imprécisions seront facilement corrigées dans une édition ultérieure, comme par exemple l’émission d’ondes gravitationnelles, qui a bien un effet sur la révolution du pulsar binaire mais pas sur la rotation d’un pulsar isolé (p. 8), l’utilisation de l’expression « la galaxie de la Vierge » au lieu de « l’amas de la Vierge » (p. 108), ou encore la relation masse-luminosité qui, contrairement à ce qui est indiqué, n’est valable que sur la séquence principale, c’est-à-dire pour une étoile en régime stable alimentée par la fusion de l’hydrogène, les géantes rouges n’étant pas particulièrement massives (p. 130).

Deux pages (p. 33-34) sont consacrées à l’astrologie. Les arguments supposés en montrer l’inanité ne sont pas les meilleurs et seraient aisément réfutés par un astrologue, notamment parce qu’ils reposent sur une confusion (souvent faite, du reste) entre les signes astrologiques et les constellations portant le même nom. Mais les bons arguments ne manquent pas.

Un dernier chapitre résume, sous forme d’un « condensé des indispensables » quelques points essentiels.

Une bonne bibliographie est donnée, mais on déplore l’absence d’un index thématique ; par contre un index chronologique répertorie les principaux contributeurs à nos connaissances actuelles.

Mis en ligne le 22 octobre 2009
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