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La physique surprise

Publié en ligne le 17 avril 2014
Note de lecture de Martin Brunschwig

Nous avons déjà eu le plaisir de mentionner le premier livre 1 de Jean-Michel Courty et Édouard Kierlik, tous deux professeurs à l’Université Pierre et Marie Curie et responsables de la rubrique « Idées de physique » de la revue Pour la Science. Ce nouvel opus, dans la droite ligne du précédent, est une nouvelle livraison de phénomènes qu’on aurait sans doute dénommés autrefois de la « physique amusante ». Mais le sérieux scientifique est toujours là : si l’on nous parle des yoyos ou des cerfs-volants, c’est pour nous en décortiquer habilement certains aspects et l’on se surprend ensuite à penser « qui eût cru que j’en apprendrais tant sur les yoyos ! ».

L’intérêt de ce genre de livres est aussi dans la diversité. Il est constitué de courtes notices (deux pages par sujets), regroupées en six parties, ce qui permet d’aborder une multitude de phénomènes. Donc, les yoyos sont en bonne compagnie, avec des explications sur les vols en ballon, les jet-packs (hommes-fusées), les gyroptères 2, l’électrolocalisation, la lecture des DVD, la foudre, les rayons X, les hologrammes, les propulseurs préhistoriques… La liste est très longue et d’une variété étonnante et stimulante. C’est sans doute la « surprise » du titre (car sinon, la physique invoquée dans toutes ces explications n’est pas spécialement surprenante… Inconnue du grand public, plutôt).

Chacun de ces sujets est méticuleusement détaillé : tout est mesuré, décrit quantitativement, avec des chiffres permettant de mieux saisir les forces, les vitesses, les masses, les phénomènes, etc. en jeu. Et un côté concret rend clairs et tangibles jusqu’aux « services quantiques », une des six parties du livre, qui explore les applications quotidiennes que la découverte des phénomènes quantiques ont permises.

Et pour revenir à d’autres entrées, plus ludiques ou légères, mais toujours traitées avec le même sérieux, je suis persuadé que tous ceux (et celles) qui s’astreignent à la corvée du repassage seront ravis de comprendre enfin ce qu’ils font ! Ou d’apprendre que la scène du film « Là-haut », où une maison est emportée par une multitude de ballons serait plausible… avec environ six fois plus de ballons. Ou encore que des abeilles, pour tuer certaines proies, se contentent de les… réchauffer de leur présence ! Finalement, ce genre d’ouvrages délectables est aussi une conséquence inévitable de la curiosité insatiable des scientifiques, capables d’aller jusqu’à se demander pourquoi un ski glisse sur la neige (et d’y répondre !) Franchement… Vous étiez-vous posé la question jusqu’ici ?

Signalons, pour finir, une originalité : on ne se contente pas de nous instruire avec des découvertes, on nous parle aussi de questions non encore résolues, ou en partie, comme les hologrammes, le curling, les dominos, etc. où certains mystères demeurent. Bref, un livre instructif, qui s’adresse à tous, mais qui passionnera sans doute tout spécialement les jeunes, disons de 10 à 15-16 ans.

1 La physique buissonnière (Belin, 2010). Voir http://www.pseudo-sciences.org/spip.php?article1927

2 Sortes d’hélicoptères à une seule pale.


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